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El misterio de las mariposas de alas transparentes

Muchos animales han desarrollado tácticas de camuflaje protegerse de sus depredadores. Sin embargo, algunas mariposas y polillas lo han llevado aún más lejos: han desarrollado alas transparentes, haciéndolas casi invisibles para el resto de los animales.
Un grupo de científicos pertenecientes al Laboratorio de Biología Marina (Massachusetts, Estados Unidos) ha analizado cómo desarrollan las mariposas sus denominadas alas de cristal. Además, los resultados de la investigación han sido publicados en la revista Journal of Experimental Biology.

Desarrollo de la investigación
Para llevar a cabo el estudio, los científicos miraron de cerca varias muestras de alas a través del microscopio. Así, se dieron cuenta de que nunca se había investigado los orígenes del desarrollo de la transparencia en las mariposas terrestres.

A través de un microscopio confocal pudieron desarrollar una escala de tiempo en la creación de sus alas. Desde la atapa de pupa (es decir, cuando el insecto deja de ser una larva) hasta la edad adulta. De esta forma, pudieron descubrir que las alas de la mariposa de cristal se desarrollan de manera distinta a las especies de colores, con una menor cantidad de células precursoras de escamas en las zonas que luego se volverán transparentes.

“La mariposa de cristal hace menos escamas y las produce en formas muy diferentes al resto de las mariposas, parecidas a cerdas”, explicó Nipam Patel, directora del laboratorio. La investigadora también añadió que, analizando la nanoestructura de las alas, pudieron observar que estas prevenían el deslumbramiento de luz solar.

“Como seres humanos, pensamos que somos impresionantes porque descubrimos cómo poner un revestimiento antirreflejos en los cristales, pero las mariposas lo descubrieron hace decenas de millones de años”, afirmó Patel.

Las escamas y sus nanoestructuras son solo una parte de las alas. También tienen una segunda capa de nanopilares de hidrocarburo ubicadas en la superficie del ala, proporcionando más propiedades antirreflejantes. Los investigadores examinaron la reflectividad de las alas antes y después de eliminar la capa cerosa con hexano (una sustancia química).

Así, pudieron evidenciar que esa capa superior era fundamental para reducir el deslumbramiento en sus alas.

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