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¿Qué sucede después de la muerte de una estrella?

Mediante datos de la misión de astrometría espacial Gaia de la Agencia Espacial Europea (ESA, por sus siglas en inglés), un grupo de científicos reveló por primera vez el proceso de solidificación de las enanas blancas, restos de estrellas como el Sol tras su muerte.

Una vez que esos cuerpos celestes y brillantes han consumido el combustible nuclear de su interior, expulsan sus capas exteriores y dejan un núcleo caliente que comienza a enfriarse, indicó la ESA.

Los restos ultradensos continúan con la emisión de radiación a medida que se enfrían y son visibles en forma de objetos tenues. Se calcula que 97 por ciento de las estrellas de la Vía Láctea se convertirán en enanas blancas; los astros más masivos se terminarán convirtiendo en agujeros negros.

Para el desarrollo del estudio, los astrónomos analizaron más de 15 mil candidatos a remanentes estelares observados por Gaia en un radio de 300 años luz de la Tierra.

Durante las observaciones, los científicos apreciaron que estas enanas blancas en proceso de cristalización formaban un grupo separado.

“Se observó una acumulación de enanas blancas de ciertos colores y luminosidades que, por lo demás, no tenían que ver en términos de evolución”, dijo el autor principal del artículo, Pier-Emmanuel.

Identificaron que no se trataba de una población distintiva de enanas blancas, sino del efecto del enfriamiento y la cristalización predichos hace 50 años”, agregó.

El calor liberado durante la cristalización, que dura miles de millones de años, parece ralentizar la evolución de las enanas blancas.

Las estrellas muertas dejan de atenuarse y, en consecuencia, parecen hasta 2 mil millones de años más jóvenes de lo que son. Esto, influye la comprensión de los agrupamientos estelares de los que forman parte estas enanas blancas.

“Las enanas blancas se solían emplear para calcular la edad de poblaciones estelares, como cúmulos estelares, el disco exterior o el halo de nuestra Vía Láctea”, advirtió Pier-Emmanuel.

Ahora, agregó, tenemos que desarrollar modelos de cristalización mejores para obtener estimaciones más precisas de la edad de estos sistemas.

De acuerdo con la ESA, al Sol le quedan cerca de 5 mil millones de años antes de transformarse en una enana blanca, y los astrónomos calculan que tardará otros 5 mil millones de años más en enfriarse hasta convertirse en una esfera cristalizada.

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